Spazio

Scoperto altro pianeta simile alla Terra.

[Articolo NASA tradotto con Google Translate. Originale qui]

Il cacciatore di pianeti della NASA trova il suo primo mondo abitabile di dimensioni terrestri
Il satellite di indagine sull'esopianeta in transito (TESS) della NASA ha scoperto il suo primo pianeta delle dimensioni della Terra nella zona abitabile della sua stella, la gamma di distanze in cui le condizioni potrebbero essere giuste per consentire la presenza di acqua liquida sulla superficie. Gli scienziati hanno confermato la scoperta, chiamata TOI 700 d, utilizzando il telescopio spaziale Spitzer della NASA e hanno modellato i potenziali ambienti del pianeta per aiutare a informare le osservazioni future.

TOI700d pianeta simile terra

TOI 700 d è uno dei pochi pianeti delle dimensioni della Terra scoperti finora nella zona abitabile di una stella. Altri includono diversi pianeti nel sistema TRAPPIST-1 e altri mondi scoperti dal Kepler Space Telescope della NASA.

"TESS è stato progettato e lanciato appositamente per trovare pianeti delle dimensioni di una Terra in orbita attorno alle stelle vicine", ha affermato Paul Hertz, direttore della divisione di astrofisica presso la sede della NASA a Washington. “I pianeti attorno alle stelle vicine sono i più facili da seguire con telescopi più grandi nello spazio e sulla Terra. Scoprire TOI 700 d è una scoperta scientifica chiave per TESS. Confermare le dimensioni del pianeta e lo stato della zona abitabile con Spitzer è un'altra vittoria per Spitzer che si avvicina alla fine delle operazioni scientifiche questo gennaio. "

TESS monitora ampie aree del cielo, chiamate settori, per 27 giorni alla volta. Questo lungo sguardo permette al satellite di tracciare i cambiamenti nella luminosità stellare causati da un pianeta in orbita che attraversa davanti alla sua stella dalla nostra prospettiva, un evento chiamato transito.

TOI 700 è una piccola e simpatica stella nana M situata a poco più di 100 anni luce di distanza nella costellazione meridionale del Dorado. È circa il 40% della massa e delle dimensioni del Sole e circa la metà della sua temperatura superficiale. La stella appare in 11 dei 13 settori osservati da TESS durante il primo anno della missione e gli scienziati hanno catturato più transiti dai suoi tre pianeti.

La stella era originariamente erroneamente classificata nel database TESS come più simile al nostro Sole, il che significava che i pianeti apparivano più grandi e più caldi di quanto non siano in realtà. Diversi ricercatori, tra cui Alton Spencer, uno studente delle superiori che lavora con i membri del team TESS, hanno identificato l'errore.

"Quando abbiamo corretto i parametri della stella, le dimensioni dei suoi pianeti sono diminuite e ci siamo resi conto che quello più esterno era circa la dimensione della Terra e nella zona abitabile", ha detto Emily Gilbert, una studentessa laureata all'Università di Chicago. "Inoltre, in 11 mesi di dati non abbiamo visto razzi dalla stella, il che migliora le possibilità che TOI 700 d sia abitabile e che semplifichi la modellazione delle sue condizioni atmosferiche e superficiali."

Gilbert e altri ricercatori hanno presentato i risultati al 235 ° incontro dell'American Astronomical Society a Honolulu e tre articoli - uno dei quali guidato da Gilbert - sono stati sottoposti a riviste scientifiche.

Il pianeta più interno, chiamato TOI 700 b, è quasi esattamente delle dimensioni della Terra, è probabilmente roccioso e completa un'orbita ogni 10 giorni. Il pianeta medio, TOI 700 c, è 2,6 volte più grande della Terra - tra le dimensioni della Terra e di Nettuno - orbita ogni 16 giorni ed è probabilmente un mondo dominato dai gas. TOI 700 d, il pianeta più esterno conosciuto nel sistema e l'unico nella zona abitabile, misura il 20% più grande della Terra, orbita ogni 37 giorni e riceve dalla sua stella l'86% dell'energia che il Sole fornisce alla Terra. Si pensa che tutti i pianeti siano bloccati in modo ordinato alla loro stella, il che significa che ruotano una volta per orbita in modo che un lato sia costantemente immerso nella luce del giorno.

Un team di scienziati guidato da Joseph Rodriguez, un astronomo del Center for Astrophysics | Harvard & Smithsonian a Cambridge, nel Massachusetts, hanno richiesto osservazioni di follow-up con Spitzer per confermare TOI 700 d.

"Dato l'impatto di questa scoperta - che è il primo pianeta di dimensioni terrestri della zona abitabile di TESS - volevamo davvero che la nostra comprensione di questo sistema fosse il più concreta possibile", ha detto Rodriguez. “Spitzer ha visto il TOI 700 d transitare esattamente quando ce lo aspettavamo. È una grande aggiunta all'eredità di una missione che ha contribuito a confermare due dei pianeti TRAPPIST-1 e identificarne altri cinque ".

I dati di Spitzer hanno aumentato la fiducia degli scienziati sul fatto che TOI 700 d è un pianeta reale e hanno affinato le loro misurazioni del suo periodo orbitale del 56% e delle sue dimensioni del 38%. Ha inoltre escluso altre possibili cause astrofisiche del segnale di transito, come la presenza nel sistema di una stella compagna più piccola e dimmer.

Rodriguez e i suoi colleghi hanno anche utilizzato le osservazioni di follow-up da un telescopio terrestre di 1 metro nella rete globale dell'Osservatorio di Las Cumbres per migliorare la fiducia degli scienziati nel periodo orbitale e nelle dimensioni di TOI 700 c del 30% e del 36%, rispettivamente.

Poiché TOI 700 è luminoso, nelle vicinanze e non mostra alcun segno di bagliori stellari, il sistema è il candidato principale per misurazioni di massa precise da parte degli attuali osservatori terrestri. Queste misurazioni potrebbero confermare le stime degli scienziati secondo cui i pianeti interno ed esterno sono rocciosi e il pianeta centrale è fatto di gas.

Le missioni future potrebbero essere in grado di identificare se i pianeti hanno atmosfere e, in tal caso, persino determinare le loro composizioni.

Mentre le condizioni esatte su TOI 700 d sono sconosciute, gli scienziati possono utilizzare le informazioni attuali, come le dimensioni del pianeta e il tipo di stella che orbita, per generare modelli di computer e fare previsioni. I ricercatori del Goddard Space Flight Center della NASA a Greenbelt, nel Maryland, hanno modellato 20 potenziali ambienti di TOI 700 d per valutare se una versione provocherebbe temperature superficiali e pressioni adatte all'abitabilità.

I loro modelli climatici 3D hanno esaminato una varietà di tipi di superficie e composizioni atmosferiche tipicamente associate a ciò che gli scienziati considerano mondi potenzialmente abitabili. Poiché TOI 700 d è bloccato in modo ordinato sulla sua stella, le formazioni nuvolose del pianeta e i modelli di vento potrebbero essere sorprendentemente diversi da quelli della Terra.

Una simulazione includeva un TOI 700 d coperto dall'oceano con un'atmosfera densa, dominata dal biossido di carbonio, simile a ciò che gli scienziati sospettavano circondasse Marte quando era giovane. L'atmosfera del modello contiene uno strato profondo di nuvole sul lato rivolto verso le stelle. Un altro modello raffigura TOI 700 d come una versione senza terra e senza terra della Terra moderna, dove i venti scorrono lontano dal lato notturno del pianeta e convergono sul punto direttamente di fronte alla stella.

Quando la luce delle stelle attraversa l'atmosfera di un pianeta, interagisce con molecole come l'anidride carbonica e l'azoto per produrre segnali distinti, chiamati linee spettrali. Il team di modellistica, guidato da Gabrielle Engelmann-Suissa, un'associazione di ricerca spaziale universitaria in visita assistente di ricerca presso Goddard, ha prodotto spettri simulati per le 20 versioni modellate di TOI 700 d.

"Un giorno, quando avremo spettri reali da TOI 700 d, possiamo tornare indietro, abbinarli allo spettro simulato più vicino e quindi associarlo a un modello", ha detto Engelmann-Suissa. "È eccitante perché, indipendentemente da ciò che scopriamo sul pianeta, sembrerà completamente diverso da quello che abbiamo qui sulla Terra."

TESS è una missione NASA Astrophysics Explorer guidata e gestita dal MIT a Cambridge, nel Massachusetts, e gestita dal Goddard Space Flight Center della NASA. Altri partner includono Northrop Grumman, con sede a Falls Church, in Virginia; Ames Research Center della NASA nella Silicon Valley in California; il centro di astrofisica di Harvard-Smithsonian a Cambridge, nel Massachusetts; Lincoln Laboratory del MIT; e lo Space Telescope Science Institute di Baltimora. Più di una dozzina di università, istituti di ricerca e osservatori in tutto il mondo partecipano alla missione.

Il Jet Propulsion Laboratory di Pasadena, in California, gestisce la missione Spitzer Space Telescope per la direzione della missione scientifica della NASA a Washington. Le operazioni scientifiche vengono condotte allo Spitzer Science Center presso Caltech a Pasadena. Le operazioni spaziali si basano sul Lockheed Martin Space di Littleton, in Colorado. I dati sono archiviati nell'Infrared Science Archive ospitato presso l'IPAC di Caltech. Caltech gestisce JPL per la NASA.

Il lavoro di modellizzazione è stato finanziato attraverso la Collaborazione degli ambienti extrasolari del venditore presso Goddard, una collaborazione multidisciplinare che riunisce esperti per costruire modelli informatici completi e sofisticati per analizzare meglio le osservazioni attuali e future degli esopianeti. 

Banner image: The three planets of the TOI 700 system, illustrated here, orbit a small, cool M dwarf star. TOI 700 d is the first Earth-size habitable-zone world discovered by TESS. Credit: NASA's Goddard Space Flight Center

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